Как правило, работоспособность водителя – это показатель, который по большому счету определяет его надежность. Работоспособностью называют  такое состояние человека, в котором он способен качественно и высокоэффективно выполнять свою работу. Если водитель садится за руль в болезненном или утомленном состоянии, его работоспособность существенно снижается. То же самое происходит при употреблении алкоголя, под влиянием чрезмерного нервного возбуждения или угнетенного настроения.

Если водитель находится в состоянии утомления, уровень безопасности движения существенно снижается – утомление негативно влияет практически на все основные функции восприятия человека, а также на некоторые психофизиологические характеристики. В первую очередь страдает зрительное восприятие: утомленный водитель хуже видит удаленные или мелкие объекты на дороге, не может точно определить расстояние до того или иного объекта или оценить скорость движения остальных участников дорожного движения. Но ухудшается не только качество восприятия – утомление самым негативным образом влияет на его организацию: уставший человек медленнее переключает внимание с одного объекта на другой. Водитель, который управляет автомобилем в состоянии утомления, дольше, чем обычно, концентрирует внимание на отдельных встреченных им объектах, и медленнее реагирует на внезапные перемены ситуации на дороге.

Утомление способно также негативно воздействовать и на память человека – многие водители замечали, что в конце какой-либо длительной поездки они тратят намного большее количество времени не только на обнаружение сигнала, но и на его оценку, то есть на переработку полученной информации. В фазе утомления человек обычно проявляет два вида нежелательных реакций – как чрезмерно замедленные, так и чересчур быстрые.

Утомление становится тем фактором, который способен расстроить ранее сформированные навыки. Одним из характерных признаков такого расстройства является изменение рабочей позы водителя – человек усаживается поглубже в кресле, стараясь либо наклониться вперед, либо отклониться назад. Такая посадка не только затрудняет сам процесс вождения – пользования рычагами, педалями и рулевым колесом – но и самым негативным образом влияет на качество обзора дороги и наблюдения за показаниями приборов. Водитель, который управляет автомобилем в состоянии сильного утомления, не способен быстро и точно выполнять некоторые важнейшие приемы управления, может совершать непоследовательные действия и неоправданно часто поворачивает рулевое колесо из стороны в сторону.

Обычно утомление развивается во время длительных поездок за рулем и обнаруживает себя уже на 4- 5 час вождения. Еще через пару часов утомление начинает ощущаться явно, а водители, которые сидят за рулем более 9 часов, поддерживают свой физический тонус уже исключительно собственными волевыми усилиями. Если работоспособность водителя резко падает (такое, как правило, происходит во время длительных многочасовых поездок за рулем), опасность попадания в ДТП существенно возрастает. Согласно статистике, более 50% всех дорожно-транспортных происшествий, так или иначе, связано с состоянием переутомления у водителей. Наиболее часто переутомление дает о себе знать в том случае, когда водитель управляет автомобилем в полусонном состоянии – например, выезжает рано утром из дома, не выспавшись.

По сути, любое переутомление является естественным результатом процесса постепенного снижения работоспособности, возникающим в результате любой деятельности. Такое снижение работоспособности считается временным. При этом во время нарастания утомления безопасность вождения может снижаться не сразу и не резко – водитель способен на каком-то этапе заставить себя контролировать ситуацию усилием воли, и продолжать управлять автомобилем, не снижая при этом ни качественных, ни количественных показателей. Заставляя себя повышать внимание и быть готовым к разного рода неожиданностям, водитель долгое время может избегать ошибок на дороге, даже находясь в состоянии переутомления. Но поддержание свого психофизического тонуса будет требовать от водителя существенных энергетических затрат, что неизбежно выливается в неприятное состояние, симптомы которого проявляются почти сразу: это могут быть потливость, учащенное сердцебиение, глубокое дыхание, гиперемия (покраснение) кожи лица и прочие признаки перенапряжения вегетативной нервной системы. Благодаря постоянным повышенным энергозатратам утомление начинает прогрессировать с удвоенной скоростью, и рано или поздно водитель начинает допускать ошибки в управлении автомобилем - даже несмотря на затраченные титанические волевые усилия. Таким образом, производительность труда неизбежно снижается в результате переутомления – как по качественным, так и по количественным показателям.

Незадолго до того, как утомление дает о себе знать, появляются первые признаки усталости. Усталостью мы называем субъективное ощущение утомления, переживаемое человеком. По сути, усталость представляет собой сигнал, посылаемый нам организмом – он говорит о том, что необходимо срочно снизить интенсивность работы или прекратить рабочий процесс, иначе временного расстройства функций нервной системы не избежать. Но усталость и утомление не всегда находятся в прямой пропорциональной зависимости друг от друга: часто чувство усталости не является соразмерным степени утомления организма. Например, когда человек занимается любимым делом и выполняет все действия с удовольствием, даже самая тяжелая работа вызывает меньшую усталость, чем более простой, но неприятный или монотонный труд. Очень часто люди творческих профессий – писатели, художники, скульпторы, композиторы, изобретатели – способны работать без сна и отдыха на протяжении многих часов, и при этом не ощущают малейшей усталости.

Любая психическая деятельность водителя, управляющего автомобилем, постоянно стимулируется информацией, поступающей извне. Поэтому для того, чтобы эти процессы протекали активно и динамично, необходима достаточная информационная нагрузка. Достаточная – но не избыточная: обилие информации приводит к перенапряжению, следовательно, к быстрому развитию утомления у водителя. Недостаточная информация не создает требуемой психической нагрузки, и интенсивность всех психофизиологических процессов снижается, они становятся менее динамичными. В результате водитель может впасть в растерянность при резкой смене обстановки на дороге и не среагировать должным образом на сложившуюся в результате внезапных событий ситуацию. Чтобы поддерживать свой психический тонус, водитель будет вынужден постоянно прилагать определенные волевые усилия, что приводит к перерасходу нервно-психической энергии – и, соответственно, к преждевременно появившемуся утомлению.

Кроме количества поступающей информации имеет значение также и ее характер, а также личная оценка человеком качества поступающей информации. Водитель, который управляет транспортным средством в состоянии сильного утомления, не всегда чувствует усталость под влиянием дополнительных факторов – например, потенциальной опасности или сильного эмоционального возбуждения. Например, когда речь идет о длительной и изматывающей поездке по трассе, пассажир может уставать больше, чем водитель, который управляет автомобилем. В то же время водитель, несмотря на отсутствие чувства усталости, несомненно, утомлен поездкой больше, чем пассажир, который не тратит свои силы (как физические, так  и моральные) во время поездки.

Одними из наиболее опасных проявлений утомления по праву считаются сонливость водителя и его засыпание за рулем. Уснувший за рулем водитель – частая причина дорожно-транспортных происшествий со смертельным исходом. Если водитель чувствует приближение сонливости, он какое-то время может «держаться» и волевыми усилиями держать себя в необходимом тонусе, управляя автомобилем уверенно и надежно. Но необходимо помнить, что сон может сморить человека за рулем и внезапно, без всяких предвещающих признаков. И в этом случае водитель просто не заметит того, что его поведение представляет угрозу для безопасности движения. Если Вы чувствуете усталость за рулем, не стоит пытаться бороться с ней во время езды. Лучше остановиться и немного поспать – или наоборот, взбодриться, выйдя из машины и проделав несколько активных физических упражнений. Садиться в машину нужно только после того, как Вы почувствуете, что справились с сонливостью.

Наиболее характерным признаком надвигающейся усталости обычно становится  появление небольших, малозаметных на первый взгляд ошибок – легкой рассеянности во время принятия решений, замедленной реакции, желания расправить спину или сменить позу (конечности затекают). Если Вы заметили хотя бы один из вышеперечисленных признаков – остановитесь, отдохните, расслабьтесь. Обычно самые первые признаки утомления, проявляющиеся через несколько часов после начала поездки, не представляют особой опасности и легко устраняются посредством нескольких минут отдыха. Кстати, даже если отдыхать строго установленное количество времени, несколько меньших промежутков отдыха между отрезками пути воспринимаются организмом намного лучше и оказываются более эффективными, чем один продолжительный перерыв.